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開源癌症研究

◎ 本文原載 Linuxpilot 網站,原文章連結

最近一位業界的朋友因癌病離世,令筆者更加留意有關抗癌的資訊。癌症早在古希臘時代已經被發現,諷刺的是到了所謂「科學倡明」的今天,依然沒有徹底治療的方法。但最近有人開始用一種創新的方法和癌細胞對抗,更難得的是他們願意把研究的成果,以開源方式與大家分享。

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癌細胞與正常細胞的最大不同之處,在於擁有無限生長、無限轉化和無限轉移的三大能力,因此難以消滅。傳統對抗癌症的手法,不外乎經手術切除、化療和放射性治療。然而此等方法的致命缺點,便是在殺死癌細胞的同時,或多或少會把正常的細胞也一起殺死,對病人構成極大的負擔。當癌細胞發生惡性轉移後,不論用什麼方法都很難徹底治癒,而且還有復發的可能。但是最近一位從事癌症和化學研究的學者 James E. Bradner 博士,卻提出了一種新的治療理念,便是將癌細胞變成正常的細胞。

我們身體大部分組織的細胞都會不斷的增生,以補充死亡的細胞,從而維持生命的機能。這些細胞擁有的基因原則上可以生成任何器官,只是每個細胞上都會有一個「分子書簽」,提醒自己應生長成為眼睛、手腳還是肝臟。癌細胞也是一樣,因為「書簽」告訴它是癌細胞,所以它最後便增生成一個惡性腫瘤。這個「書簽」由一種被稱為 Bromodomains 的蛋白質組成,James 於是突發奇想,如果可以製造一個分子通過進入這個蛋白質底部,防止這些書簽「貼」在上面,也許我們可以藉此告訴這些癌細胞它們不是癌。最後研究團隊針對一種很稀有的癌症,成功開發出藥物分子 JQ1 去抑制它。

如果是一家醫藥公司,大概會將這個發現列為高度機密,然後把它產品化賺大錢。但他們卻反其道而行,將發現以開源方式公開,更在 Nature 雜誌發表論文,告訴人們怎麼製造它,目的是利用全世界的智慧,在最短時間內開發出藥物、然後在世界各地收集測試成效,從而加快向病人提供標靶藥物的速度,並減輕開發的成本。James 表示開源的好處是可以在把療法推向診所的同時,保留他們與全世界分享成果的能力。今天他們已經與美國 40 多所實驗室分享了這個分子,歐洲有超過 30 家藥廠參與研究,希望有一天癌症可以從這個地球上消失。

主筆

麥經倫

2012 年 6 月

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