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美國司法部要求修改專利交易條款 Novell 專利將採開放源碼授權

德國反托拉斯監管機關聯邦卡特爾局 (Bundeskartellamt) 日前通過了 Novell 與 CPTN Holdings 聯盟間,涵蓋 882 項軟體專利的出售案。該聯盟是由 Microsoft、EMC、Apple 、Oracle 這 4 家公司所組成。與德國當局進行合作的美國司法部 (Department of Justice) 宣佈為了該專利收購第一階段的進行,CPTN Holdings 就上述部門在反托拉斯上的考量,修改了原有協議。

Novell 與 CPTN 的交易為 Attachmate 去年 11 月提出購併 Novell 協議的其中一部份。在此價值 22 億美元的購併案得以進行前,Novell 將出售 882 項價值總計 4 億 5 千萬美元的專利給由 Microsoft、EMC、Apple 、Oracle 平均持有的控股公司 CPTN。CPTN 之後則會將取得的專利分配並散佈給背後的 4 家公司。Microsoft 等公司曾一度向德國聯邦卡特爾局撤回成立 CPTN 的申請,隨後則又重新申請。

今年 1 月開放源碼促進會 (Open Source Initiative,OSI) 與自由軟體基金會 (Free Software Foundation) 共同要求美國司法部介入此項交易案。OSI 也曾於去年 12 月去信德國聯邦卡特爾局提出申訴,要求對購併案進行調查。美國司法部顯然同意上述組織的觀點,而要求修改交易協議。

根據美國司法部表示,CPTN 與其擁有者將修改其協議,在此協議下 Microsoft 將取得的 Novell 專利,回售給 Attachmate。Microsoft 可獲得使用這些專利的權利,以及 CPTN 背後其他 3 家公司所取得的專利授權。此外,擁有 VMWare 的 EMC,將不允許取得 33 項有關於虛擬化軟體的 Novell 專利與專利應用。

對於開放源碼社群,更重要的是,所有 Novell 專利將以廣泛採用的開放源碼授權 GNU GPL 第 2 版釋出,以及對 Linux 系統相當重要的開放創新網路 (Open Invention Network,OIN) 授權。CPTN 沒有權利限制哪些專利會採用 OIN 授權,而且 CPTN 與其擁有者不能做出聲明或行動,來影響或鼓勵 Novell 或 Attachmate 變更採用 OIN 授權的專利項目。

對於上述協議,Novell 並無評論,Microsoft 則表示樂見該專利出售案與 Novell 的合併案向前推進。OSI 對美國司法部的協議表示贊同。OSI 董事 Simon Phipps 在部落格中指出,該協議顯示開放源碼是關鍵的市場力量,能確保穩定競爭,應該獲得監管機關的認可與保護。

美國司法部表示,最初提出的專利,將危害到開放源碼軟體在中介軟體、虛擬化、伺服器、桌面、行動作業系統市場的創新與競爭能力。該部門反托拉斯分部副助理檢察總長 Sharis Pozen 認為,相關部門的行動處理了 Novell 專利移轉帶來的立即競爭考量,為了推廣創新與競爭,在反托拉斯執法和允許適當專利移轉與行使專利權之間取得平衡,是至關重要的。

科技法律公司 Gesmer Updegrove 創始合夥人 Andrew “Andy” Updegrove 表示,從若干角度看來這都是一項驚人的宣告。協議中加諸的限制,其細緻程度展現了對開放源碼和 Linux 一定程度的理解,這是過去的監管機關上所看不到的。這項宣告毋庸置疑地顯示了美國監管機關對開放源碼軟體的重視。

儘管 CPTN 已經同意了該項交易案,但美國司法部看來並不會就此放鬆。Pozen 表示,雖然他們同意對交易協議的多項修改有所幫助,該部門仍會持續調查專利的散佈情況,以確保後續的市場競爭。就在 Novell 與 CPTN 的專利交易修改後,Attachmate 與 Novell 不久便宣佈完成雙方的購併案。

此購併案的發展將產生重要的後續影響,特別是在開放標準方面。一旦政府接受開放源碼在大規模計算產業體系中的關鍵角色,他們必須採取行動以確保開放源碼能充分地扮演這個角色,例如,開放標準將必須以無限制 (restriction-free) 而不是合理和非歧視 (reasonable and non-discriminatory) 作為基礎。

從這個角度看來,去年底歐盟執行委員會 (European Commission) 屈服於來自遊說團體的壓力,制定出倒退的歐盟互通性架構 2.0 (European Interoperability Framework),表現實在令人失望。但是這次來自美國與德國的宣告,可以看出政府機構將更意識到明定以無限制為基礎作為開放標準的必要性,以便允許開放源碼保障競爭與創新。


相關網址:
1. Novell 交易完成
https://www.h-online.com/open/news/item/Novell-deal-completed-Update-1233824.html
2. Microsoft 取得 Novell 專利權但必須與開放源碼軟體分享
https://www.zdnet.com/blog/open-source/microsoft-gets-novells-patents-rights-but-must-share-them-with-open-source-software/8713
4. Novell 開放源碼專利出售掃除最終障礙
https://www.zdnet.co.uk/blogs/communication-breakdown-10000030/novell-open-source-patent-sale-clears-final-hurdle-10022275/
4. 德國通過 Novell 專利出售給 Microsoft、EMC、Apple
https://www.bloomberg.com/news/2011-04-20/germany-clears-novell-patent-sale-to-oracle-apple-microsoft.html
5. Microsoft 等公司修改專利購併條款
https://thenextweb.com/microsoft/2011/04/20/microsoft-and-crew-change-terms-of-patent-purchase/



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